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Défense
Le X-37B bat son propre record de vol : 781 jours dans l'espace... et le compteur continue de tourner !
Le X-37B bat son propre record de vol : 781 jours dans l'espace... et le compteur continue de tourner !
© Boeing

| Gaétan Powis 508 mots

Le X-37B bat son propre record de vol : 781 jours dans l'espace... et le compteur continue de tourner !

Depuis le 7 juillet, le X-37B a battu son propre record de vol spatial le plus long, soit 781 jours de vol dans l'espace. La mission continue toujours, ainsi que le compteur. Par ailleurs, en cumulant les 5 premières missions et la mission actuellement en cours, le X-37B a passé 10 ans dans l'espace !

X-37B

Il s'agit d'un Orbital Test Vehicule (OTV) dont l'objectif est de démontrer et tester des technologies spatiales depuis une plateforme d'essai de l'Armée de l'Air américaine (USAF), avant de passer sous le contrôle de la Force spatiale des États-Unis (USSF) en 2019. Il s'agit d'une petite navette spatiale, équipée d'une soute et mesure 8,9 mètres de long (les navettes spatiales mesuraient 37,24 mètres de long) sur 4,6 mètres d'envergure, pour une masse de 5 tonnes. L'OTV est totalement robotisé et, comme les navettes spatiales, est réutilisable pour d'autres missions après une remise en condition.

Le programme comprend deux types de véhicules mais inclut plusieurs branches du Pentagone :

  • Boeing développe, via sa branche Phantom Works, le X-37A (variante d'essai, sans soute, atmosphérique) pour la NASA en 1999. La NASA transfère le drone en 2004 à la DARPA qui le fait voler (vol plané) en 2006.
  • L'USAF passe commande à Boeing en 2006 pour une version comprenant un moteur, une soute et capable de voler 270 jours dans l'espace. Le X-37B effectue alors son premier vol le 22 avril 2010, lors de la mission OTV-1.

OTV-6/USA-299

Un vol...

Il s'agit de la première mission d'un X-37B sous le commandement de l'USSF. L'OTV est lancé depuis Cape Canaveral (Floride, États-Unis) le 17 mai 2020. Il était propulsé dans l'espace grâce à une fusée Atlas V 501. La configuration 501 correspond à :

  • une coiffe de 5,4 mètres de haut
  • 0 booster (SRB)
  • 1 moteur Centaur

Une fois en orbite terrestre basse, le X-37B a pu commencer ses expériences. La cargaison de cette petite navette robotisée est restée classée défense ou presque car quatre expériences ont été rendues publiques :

  • 2 satellites de la NASA sont emportés afin d'étudier les effets de l'environnement spatial sur une plaque d'échantillons de matériaux et de graines
  • le déploiement du petit satellite FalconSat-8 de l'US Air Force Academy qui doit lui aussi mener des expériences en orbite
  • le Photovoltaic Radio-frequency Antenna Module (PRAM), visant à recueillir des données sur la transformation de l'énergie solaire en énergie micro-onde radiofréquence.

... record !

Le 7 juillet dernier, le X-37B battait son propre record après avoir effectué un vol complet de 781 jours dans l'espace. Le compteur ne s'est pas arrêté car le vol continue toujours ! De fait, il s'agit du vol le plus effectué par un engin spatial réutilisable.

De plus, en combinant les 5 missions OTV, le X-37B a passé 2.865 jours dans l'espace. Or, au moment où ces lignes sont écrites, le X-37B est en vol depuis 785 jours. Donc, en cumulant les précédentes missions OTV, le X-37B aura passé 3.650 jours dans l'espace, soit un total de 10 années consécutives, sur 12 années de service actif (comme expliqué auparavant, première mission en 2010).

Etats-Unis états-unis Boeing X-37B ESPACE US Space Force


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